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Los científicos encuentran nuevos y misteriosos productos químicos DDT que se acumulan en los cóndores de California

Con una envergadura de 9 1/2 pies, el cóndor de California es un espectáculo digno de contemplar en la naturaleza.
(San Diego Zoo Wildlife Alliance)

Cuando Christopher Tubbs se unió a un ambicioso esfuerzo multinacional para salvar a los cóndores de California al borde de la extinción, sabía que las probabilidades de éxito eran altas.

Había turbinas eólicas tque podían golpear a las aves gigantes y fragmentos de balas de plomo en los animales cazados que podían enfermar y matar.

But Tubbs, que estudia sustancias químicas que alteran las hormonas, sospechó que existía otra amenaza para la supervivencia del cóndor: un pesticida particularmente problemático arrojado hace décadas frente a la costa de California.

DDT was banned 50 years ago, but its toxic legacy continues to affect the California marine ecosystem and threaten various animal species.

Ahora, después de años de estudio, Tubbs y un equipo de científicos de salud ambiental han identificado más de 40 compuestos relacionados con el DDT, junto con una serie de sustancias químicas desconocidas, que han estado circulando a través del ecosistema marino y acumulándose en esta icónica ave en el mismo momento. parte superior de la cadena alimenticia.

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En un sofisticado análisis químico publicado el martes en Environmental Science & Technology, el equipo encontró que los químicos relacionados con el DDT eran siete veces más abundantes en los cóndores costeros que en los cóndores que se alimentaban tierra adentro. Al observar las fuentes de alimento costero de las aves, los investigadores encontraron que los cadáveres de delfines y leones marinos que llegaron a la costa en el sur de California también estaban siete veces más contaminados con DDT que los mamíferos marinos que analizaron a lo largo del Golfo de California, en México.

Una sustancia química misteriosa que probablemente esté relacionada con el vertido de DDT en California fue 56 veces más abundante en los cóndores costeros y 148 veces más abundante en los delfines de California.

Los cóndores de California, una especie en peligro crítico de extinción, se encuentran en la parte superior de la cadena alimentaria en el ecosistema costero.
(Ken Bohn / San Diego Zoo Wildlife Alliance)

“Esta historia del DDT y los contaminantes que interfieren con la reproducción es lo que llamamos una exposición subletal”, dijo Tubbs, un experto en ciencias reproductivas de la Alianza de Vida Silvestre del Zoológico de San Diego. “No matan a un pájaro directamente, pero... podrían interferir con los receptores de estrógeno o cualquier otra vía endocrina”.

Este último estudio se basa en una investigación muy necesaria sobre el legado tóxico e insidioso del DDT en California. Los llamados públicos a la acción se han intensificado desde que The Times informó que el mayor fabricante de este pesticida del país una vez arrojó sus desechos en las profundidades del oceano.

Hasta medio millón de barriles aún podrían estar bajo el agua hoy, según registros antiguos y un estudio de UC Santa Barbara que proporcionó el primer vistazo real de esta contaminación burbujeando a 3,000 pies bajo el mar cerca de la isla Catalina.

Todavía se están acumulando cantidades significativas de compuestos relacionados con el DDT en los delfines del sur de California, y un estudio reciente relacionó la presencia de diclorodifeniltricloroetano con un cáncer agresivo en los leones marinos. y ahora a nietas.

Todavía se están acumulando cantidades significativas de compuestos relacionados con el DDT en los delfines del Sur de California, y un estudio reciente relacionó la presencia de diclorodifeniltricloroetano, un agresivo cáncer los leones marinos. Otro estudio realizado en Oakland descubrió que los efectos disruptores hormonales del DDT están afectando a una nueva generación de mujeres, que se transmiten de madres a hijas y ahora a nietas.

Solo porque prohibimos el DDT hace 50 años no significa que haya desaparecido, especialmente en California, dijo Eunha Hoh, cuyo laboratorio en la Escuela de Salud Pública del Estado de San Diego dirigió el análisis químico en el nuevo estudio del cóndor. Si el cóndor de California está acumulando cantidades tan altas de DDT, eso significa que todos los eslabones de la cadena alimentaria costera, incluidas las personas, también están expuestos.

El macho de 26 años había estado enfermo y se desmayó

“La abundancia es tan alta en el sur de California”, dijo Hoh, quien sigue encontrando que este químico eterno reaparece de formas nuevas e inesperadas. “No podemos simplemente seguir adelante... nuestro océano está mucho más contaminado con DDT”.

Los cóndores de California son las aves terrestres más grandes de América del Norte.
(Ken Bohn / San Diego Zoo Wildlife Alliance)

Los cóndores dominaban los cielos ya en el Pleistoceno, cuando los mamuts, los gatos con dientes de sable y otra megafauna merodeaban por California. Muchos nativos, como los Chumash, han llegado a ver a las aves gigantes como parte central de su cultura. Los Yurok los conocen como prey-go-neesh.

Con su cabeza calva de aspecto prehistórico y una envergadura de casi 10 pies, Gymnogyps californianus sigue siendo el ave terrestre más grande de América del Norte y es un espectáculo digno de contemplar en la naturaleza. Sin embargo, su número se desplomó a raíz de la caza de trofeos y un entorno cada vez más contaminado. Para 1982, solo quedaban 22 cóndores de California en el planeta.

Los funcionarios federales y estatales de vida silvestre, con el apoyo de los defensores de la conservación, acordaron capturar hasta la última ave con la esperanza de que la población recuperara la vitalidad.

Salvar a esta especie en peligro crítico es particularmente complicado: se necesitan más de seis años antes de que un cóndor esté listo para reproducirse, e incluso entonces, las aves tienden a poner solo un huevo cada dos años. Después de décadas de arduo trabajo, ahora hay 537 cóndores de California, respaldados por una red de centros de reproducción y sitios de reintroducción desde Baja California hasta el norte de California.

After being pushed to the brink of extinction, condors have returned to a slice of their Northern California habitat for the first time in 130 years.

Teniendo en cuenta el envenenamiento por plomo que suele sufrir un cóndor, muchos señalan a los mamíferos marinos como una fuente de alimento fundamental para la supervivencia a largo plazo de la especie.

Pero en 2006, cuando los cóndores liberados a lo largo de la costa de Big Sur empezaron a aparearse, muchos de sus huevos no eclosionaron. Los investigadores empezaron a estudiar la posible influencia de los restos de DDT en el medio ambiente.

“Nuestro trabajo en curso ha demostrado que cuantos más años pasa una hembra de cóndor en la costa, y por tanto probablemente alimentándose de mamíferos marinos, menor es la probabilidad de que su huevo eclosione”, afirma Myra Finkelstein, toxicóloga medioambiental de la UC Santa Cruz, cuyo grupo de investigación también ha sido decisivo para determinar la causa del envenenamiento por plomo en los cóndores.

Un gran reto en su campo dijo, es el abrumador número de productos químicos que contaminan el medio ambiente. Investigaciones como este nuevo estudio, que Finkelstein revisó, pero no participó en él, ayudan a los toxicólogos a saber dónde y cómo enfocar sus análisis.

Scientists found that sea lions exposed to DDT and other chemicals in the ocean are more likely to die from a herpes-induced cancer.

Para este último estudio, los investigadores de la Escuela de Salud Pública del Estado de San Diego se asociaron con la Alianza de Vida Silvestre del Zoológico de San Diego para conectar más puntos químicos.

Tomaron muestras de sangre de 19 cóndores que volaban a lo largo de la costa de Big Sur y de 20 cóndores que vivían principalmente tierra adentro. Utilizando un instrumento de alta tecnología conocido como espectrómetro de masas, clasificaron cientos de productos químicos e identificaron metódicamente cada compuesto relacionado con el DDT en las muestras de sangre, y aplicaron la misma técnica a la grasa de los mamíferos marinos tanto de la costa del sur de California como del Golfo de California.

Catalogaron un conjunto de compuestos de DDT, incluidos dos productos químicos sospechosos, TCPM y TCPMOH, que probablemente sean un subproducto de la fabricación de DDT, explicó Nathan Dodder, químico analítico ambiental de SDSU. Estos químicos actualmente no monitoreados también estaban presentes en los delfines que estudiaron, así como el sedimento recolectado cerca de los barriles vertidos en las profundidades del océano.

Women face greater risk of obesity, earlier menstruation and possibly breast cancer if their grandmothers were exposed to DDT during pregnancy, researchers say.

Se sabe muy poco sobre estos productos químicos, dijo Margaret Stack, científica de salud ambiental en SDSU y primera autora del artículo. Señaló un estudio hasta ahora que probó TCPMOH en pez cebra, la versión acuática de ratones de laboratorio, y descubrió que el químico es extremadamente tóxico para sus embriones en concentraciones elevadas.

Todas estas son pistas que podrían ayudar a determinar qué buscar al rastrear el legado del DDT a través del ecosistema costero, dijo Lihini Aluwihare, química marina de la Institución Scripps de Oceanografía que no estaba afiliada al estudio.

“Realmente necesitamos entender dónde acceden estos animales al DDT... Lo que [este estudio] agrega es una mirada más completa a la huella dactilar de los contaminantes en los cóndores”, dijo Aluwihare, quien ha estado reuniendo cómo varias fuentes de DDT ha estado entrando en la red alimentaria. “Esto nos da algo para comparar, una vez que obtengamos el tipo de datos que estamos buscando de los vertederos”.

David Valentine, cuyo equipo de investigación de UC Santa Barbara encontró por primera vez los barriles sumergidos, dijo que el descubrimiento de TCPM en concentraciones tan altas es una gran pieza del rompecabezas.

Está convocando a científicos, reguladores y formuladores de políticas clave en una conferencia esta semana para discutir los próximos pasos. Los investigadores recibieron recientemente una ronda de financiación del Congreso para realizar más análisis químicos y recopilar más datos, incluido más mapeo del fondo marino para determinar el alcance del vertido.

A team of Scripps and NOAA researchers set sail to map the seafloor for DDT waste barrels dumped decades ago. As many as half a million of these barrels could still be underwater today.

Muchos están de acuerdo en que existe una necesidad general de un mejor monitoreo, no solo para los productos químicos relacionados con el DDT que conocemos, sino también para los que podrían estar surgiendo después de tantas décadas de interactuar con el medio ambiente.

“Ahora lo vemos en los mamíferos marinos, particularmente en los delfines. Conocemos algunos de los peces en aguas poco profundas. Sabemos que los leones marinos tienen una mayor carga de compuestos relacionados con el DDT, y ahora vemos que los cóndores también se están acumulando tanto el DDT como estos otros compuestos relacionados con el DDT en forma de TCPM”, dijo Valentine. “Para mí, eso dice que tenemos un problema... Necesitamos ahora regresar y entender cuál fue realmente el legado de esos compuestos, y entender de dónde viene, y qué podríamos hacer para cambiar delantero.”

De vuelta en los confines más al sur del hábitat histórico del cóndor, Ignacio Vilchis ha estado guiando al equipo de recuperación en Baja California, coordinando a través de las fronteras para ayudar a estas aves en peligro de extinción a prosperar nuevamente en la naturaleza.

Con los últimos hallazgos que muestran que el Golfo de California está mucho menos contaminado por los cóndores, espera que la liberación de más aves en Baja pueda ayudar a la población en general a mantenerse en el futuro.

Oceanógrafa de formación, Vilchis considera que el cóndor es inseparable de la salud y el futuro de nuestro océano. Si somos capaces de salvar al cóndor, dijo, eso significa que también estamos salvando muchas otras vidas en el camino.

Su rostro se ilumina cuando describe el asombro que siente cuando un cóndor vuela sobre su cabeza. Sus alas son tan inmensas que puedes escucharlas batir el aire.

“Es solo... es muy majestuoso”, dijo, momentáneamente sin palabras. “Hay algo muy mágico en ellos. Miras hacia arriba y hay una envergadura de 10 pies volando por encima. Siempre me da escalofríos”.

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